Робот-бурильщик сможет исследовать ледяные спутники

0
15

Автоматизированный «криобот», предназначенный для бурения толстых ледяных покровов, проходит тесты на леднике Матануске на Аляске. Этот эксперимент приоткрывает дверь к исследованию ледяного спутника Юпитера – Европы, а также других ледяных тел внешней Солнечной системы.

Европа вновь попала в список исследования. Бюджет NASA на 2016 год составляет почти $30 миллионов для дальнейшего развития миссии к Европе, известной как Clipper, в ходе которой будет идти поиск возможных признаков обитаемости. Однако потенциальная пригодность для жизни не означает населенность. Чтобы найти жизнь, миссия в конечном итоге должна будет приземлиться на поверхность Европы и опуститься глубоко под лед. Миссия Clipper в 2025 году проведет разведку поверхности на наличие безопасных и научно интересных мест для дальнейшей посадки зонда. Миссия Clipper не включает в себя спускаемый модуль.

Основной задачей, для возможности будущих изучений ледяного спутника, является разработка робота, который смог бы проникнуть сквозь 20-30 километровый слой льда Европы, который сможет противостоять значительным давлениям подо льдом.

Многие ученые считают, что человечество еще далеко от технологий, которые создадут такого робота. Но Билл Стоун, основатель Stone Aerospace, считает иначе. Этим летом Стоун и его команда возвращаются к леднику Матануска на Аляске, чтобы продолжить испытания самого продвинутого в мире «криобота», названного VALKYRIE (Very deep Autonomous Laser-powered Kilowatt-class Yo-yoing Robotic Ice Explorer). «Криобот» использует лазеры и оптоволокно, чтобы расплавить себе путь сквозь лед.

В 2003 году Stone Aerospace получили финансирование от NASA для разработки исследовательского робота DEPTHX (Deep Phreatic Thermal Explorer), который должен провести тщательное исследование замороженной Европы. DEPTHX использовал оптоволокно для передачи данных, а также лазерные диоды на 5 Вт, для бурения. Но Стоуну пришла в голову идея, что через оптоволокно можно передать гораздо большую мощность, до теоретического предела в 4,6 МВт.

Предыдущие проекты «криоботов» несли на себе свой источник энергии, таким образом, энергия, которую они могли произвести, была ограничена их размером и массой. Однако у VALKYRIE мощный источник питания может быть оставлен на поверхности, а лазерный луч идет к роботу по сверхтонкому оптоволокну.

Сейчас мощность лазера составляет 5 кВт, но к полету на Европу, как заявляет Стоун, мощность лазера достигнет 250 кВт. В 2014 году VALKYRIE спустилась на глубину 31 метра в леднике Матануска, но это определенно не предел возможностей «криобота».

VALKYRIE является только частью миссии. Как только «криобот» сможет пройти толщу льда, понадобится зонд, который сможет изучать океан. Stone Aerospace также снабдили DEPTHX подводным транспортным средством ARTEMIS (Autonomous Rover/airborne-radar Transects of the Environment Beneath the McMurdo Ice Shelf), который является прототипом зонда, который сможет исследовать термальные источники.

Уникальная особенность VALKYRIE в том, что он может маневрировать внутри толщи льда в поисках термальных гейзеров, «криобот» сможет изучать океан, даже не погружаясь в него.

Стоун согласен, что погружение и даже бурение очень опасно, но многосторонность VALKYRIE приходит на помощь.